domenica, 17 Gennaio, 2021
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“Non è mai stato un percorso facile”: Sarah Fuller e la strada tortuosa

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Sarah Fuller e la strada tortuosa verso l’immortalità dei due spor

 

Gli allenamenti di calcio si stavano trascinando una mattina della scorsa primavera quando l’assistente allenatore di Vanderbilt Kelly Keelan ha provato qualcosa di diverso per spezzare la monotonia. Mentre il resto della squadra si allenava sul campo di calcio nella struttura coperta, lei ha riunito i portieri Sarah Fuller e Sophie Guilmette vicino alla end zone.

“Oggi”, ha detto Keelan, “faremo distribuzione a lungo raggio”.

Ha posizionato una palla vicino alla linea delle 10 yard e ha incaricato Fuller e Guilmette di mirare alla grande tenda appesa alle travi vicino al bordo posteriore della end zone. Stavano per fare una gara per vedere chi poteva calciare un pallone da calcio nel campo di tiro improvvisato della squadra di calcio. Ad ogni calcio effettuato, indietreggiavano di altre 5 yard e riprovavano.

Keelan, che ci ha provato lei stessa, è stata eliminata presto dalla competizione. Poi Guilmette mancò e si fece da parte. Fuller continuò. L’anziano di Wylie, in Texas, ha finito per tornare indietro fino alla linea delle 45 yard, dove ha mandato la palla a volare nel foglio.

Ripensandoci tutti questi mesi dopo, Fuller rise. Chi sapeva allora cosa avrebbe fatto presagire quel momento? “E ‘stato piuttosto interessante”, ha detto.

Sei giorni dopo aver indossato una divisa da calcio Vanderbilt per l’ultima volta, e con i Commodores giù da un certo numero di specialisti a causa dei test COVID-19 e bisognosi, Fuller ha indossato una maglia da calcio Vanderbilt e ha parlato ai media come il punto di partenza della squadra -kicker. Era diventata la prima donna a partecipare a una partita di football Power 5. Lo spettacolo “Today” e “Good Morning America” ​​volevano intervistarla.

Fuller mantenne le cose leggere mentre cercava di dare un senso a questa improvvisa svolta da stella che nessuno vedeva arrivare. Non era nervosa quando ha fatto il suo debutto; era solo un’altra forma di competizione, ha detto. Ma tutto ciò che ne derivava era, in effetti, molto diverso. Il suo telefono stava esplodendo al punto che ha dovuto disattivare le notifiche per rimanere concentrata. Ha lasciato che il suo ragazzo le dicesse quali personaggi famosi l’avevano menzionata online.

“Onestamente”, ha detto, “non ho impiegato un secondo per immergermi tutto”.

I suoi nuovi compagni di squadra l’hanno incoraggiata, dicendo quanto fossero colpiti dalla sua sicurezza e abilità. Non ha tentato alcun field goal o punti extra, ma ha avviato con successo un calcio di squib per aprire il secondo tempo. L’allenatore Derek Mason ha detto di Fuller, “Una campionessa è una campionessa”, annuendo a lei per aver aiutato la squadra di calcio a un campionato SEC. (Dopo essere stato licenziato domenica in una stagione 0-8, Mason in una dichiarazione ha detto che era stato suo onore allenare “centinaia di giovani uomini di Vanderbilt e una donna coraggiosa”.)

L’allenatore di calcio di Vanderbilt Darren Ambrose è stato felice di sentire i commenti di Mason. Ha catturato tutte le foto che la trasmissione televisiva ha mostrato di Fuller che solleva il trofeo del campionato e come hanno notato che lei aveva un miglior 0,97 gol in campionato contro la media in questa stagione.

Era una promozione formidabile per il suo programma, ma Ambrose non riusciva a scrollarsi di dosso la sensazione che mancasse qualcosa alla presentazione. Era troppo … perfetto. Troppo lucido. Troppo fatto per la TV. Senza battere nessuno per questo, ha detto che sembrava un ritratto profondo della pelle del suo ex giocatore.

Anche l’aneddoto sulla pratica non è stato all’altezza quando Ambrose ha riso e ha sottolineato come la loro stagione espositiva primaverile sia stata cancellata a causa di COVID-19. Nonostante fosse un anziano, Fuller aveva bisogno dell’esperienza. Non aveva quasi visto il campo grazie a tre gravi infortuni. Così ha guidato diligentemente la panchina quando la matricola Guilmette è stata nominata titolare a settembre.

Ciò non si adattava esattamente alla narrativa del libro di fiabe là fuori della star del calcio trasformato in calciatore, ma quella era la cosa buona, ha detto Ambrose. La roba vera. La delusione e il dolore e le ossa rotte e le lacrime che vennero prima del trionfo. Bisognava guardare da vicino per notare la sabbia sotto le unghie mentre teneva un trofeo in uno sport e poi faceva la storia in un altro.

Il mondo avrebbe ricordato il nome di Sarah Fuller, non importa cosa. Ma le persone avevano bisogno di sapere chi fosse veramente.


Per qualcuno non abituato ai riflettori, Fuller ha gestito bene la situazione prima e dopo la partita contro il Missouri di sabato. Sorrideva per le telecamere, rideva in tutti i momenti giusti e dava credito dove diceva che il merito era dovuto – ai suoi compagni di squadra, allenatori e tutti coloro che la sostenevano.

Era chiaro che capiva la portata di ciò che aveva fatto.

Ecco perché ha scelto di indossare un adesivo con le parole “Gioca come una ragazza” sul retro del suo casco. Aveva imparato a conoscere l’organizzazione senza scopo di lucro al college e voleva sostenere la sua missione di incoraggiare le ragazze a praticare sport e ad accedere ai programmi educativi STEM.

Ci sarebbe voluto del tempo perché tutto questo venisse a galla, ma nel frattempo voleva che le bambine sapessero qualcosa di importante.

“Tutto quello che voglio fare è avere una buona influenza per le ragazze là fuori perché ci sono state volte in cui ho faticato nello sport, ma sono così grato di averlo mantenuto e mi ha dato così tante opportunità e ho incontrato così molte persone straordinarie attraverso lo sport “, ha detto. “E voglio solo dire che letteralmente puoi fare tutto ciò che ti viene in mente.”

Quando Ambrose la sentì dire questo, i capelli sulle sue braccia si alzarono. Ha avuto un brivido quando una marea di ricordi lo ha colpito, dai primi giorni in cui ha reclutato Fuller in Texas fino alla sua ultima partita al campionato SEC a Orange Beach, in Alabama.

Niente è stato dato a Sarah Fuller.

L’estate prima del suo anno da matricola, si è rotta un piede e ha dovuto lasciare la stagione. Adattandosi alla vita senza calcio e ai rigori dei corsi universitari, ha detto di essere diventata depressa.

Poi, al secondo anno, il tributo di giocare al portiere e buttare il suo corpo a terra più e più volte finalmente l’ha raggiunta, poiché ha subito un infortunio alla schiena. Ha infilato un disco e ha saltato l’intera stagione durante il recupero.

E poi, dopo essersi seduto pazientemente dietro due talentuosi portieri, COVID ha colpito in primavera. Cinque partite di esibizione sono state cancellate e non ha avuto l’opportunità di mettersi alla prova con i suoi allenatori. Quest’estate, ha sentito qualcosa che non andava con l’altro piede. A quanto pare, la corsa aveva causato una frattura da stress. In autunno, ha fallito un test di fitness, che aveva fatto diverse volte prima.

Quell’evento ha provocato una delle tante conversazioni difficili e talvolta piene di lacrime che Ambrose ha avuto con Fuller nel corso degli anni, sia che si trattasse di infortuni, tempo di gioco o aspettative realistiche. Avrebbe potuto facilmente smettere in qualsiasi momento. Avrebbe potuto lasciare che la sua sfortuna avesse la meglio su di lei e “incassato e ha fatto i movimenti”, ha detto Ambrose.

Non l’ha fatto. Chiamava sua madre o suo padre e piangeva, e poi tornava al lavoro.

Ha fatto di nuovo il test di fitness e l’ha superato. E quando non ha vinto il lavoro iniziale, ha continuato a sostenere i suoi compagni di squadra, ha continuato ad allenarsi e alla fine ha avuto la sua opportunità.

Ha assunto come titolare quattro partite nella stagione e non ha mai guardato indietro. Guilmette non ha avuto alcun rancore per essere stato messo in panchina. Ha detto che c’erano tre modi in cui poteva descrivere il suo compagno di squadra: “Fiduciosa, resiliente e laboriosa”.

Prima della partita di campionato contro l’Arkansas del 22 novembre, Ambrose ha riunito la sua squadra per consegnare un messaggio. Disse loro che non c’era nient’altro di cui avevano bisogno da lui: niente trucchi, niente vantaggi tattici. “Tutto ciò di cui hai bisogno”, ha detto, “è il coraggio”.

“Il coraggio”, ha aggiunto, “significa mettersi in gioco in una situazione difficile”.

Avrebbe anche potuto parlare direttamente con Fuller, perché per quasi quattro anni si è esibita senza alcuna ricompensa in vista. Non è stato fino a quella partita e in seguito all’opportunità di rompere la barriera di diventare la prima donna a giocare a calcio Power 5 che i suoi sforzi sono stati davvero ripagati.

“Questa era la cosa che ammiravo di lei”, ha detto Ambrose. “Perché potrebbe essere andata in molti modi, la decisione che ha preso lunedì. Chissà se avesse avuto la possibilità di fare un punto in più e non l’avesse persa, quali sarebbero i commenti fatti allora? Questo è il pezzo su di lei – il la tenacia e la determinazione e la grinta che ha dimostrato di arrivare dove è arrivata “.

E questa è la lezione che Ambrose vuole che le bambine ei bambini sappiano: la lezione a cui Fuller ha accennato nei suoi commenti post partita e poi ribadita domenica con un piccolo gruppo di giornalisti.

“Voglio solo chiarire che non è mai stato facile, non è mai stato un percorso facile”, ha detto. “Ma il fatto che non mi sono fermato e non mi sono arreso, penso che sia enorme”.

Fuller si diplomerà presto e si trasferirà più vicino a casa all’Università del Nord del Texas, dove inizierà a lavorare a un master in amministrazione ospedaliera e continuerà a giocare a calcio. Ambrose, che sostiene pienamente la decisione di Fuller, ha detto: “Il Texas settentrionale ha un tornado in arrivo”.


Katie Hnida e April Goss erano in videoconferenza Zoom per l’intera partita sabato. Mentre guardavano e aspettavano che Fuller le sparasse, si ritrovarono a riflettere sulle proprie storie.

Nel 2002, Hnida è diventata la prima donna a giocare a calcio a livello FBS nel New Mexico. E 10 anni dopo, Goss è diventata la seconda donna quando ha suonato al Kent State .

Erano orgogliosi di Fuller e della sfida che ha accettato. Quando Fuller ha ricevuto la telefonata lunedì che Vanderbilt aveva bisogno di un kicker, non ha battuto ciglio. Era alla struttura pratica entro un’ora e quel venerdì stava viaggiando con la squadra nel Missouri.

Hnida e Goss sperano che arrivino altre donne come Fuller. È un dato di fatto, il portiere della matricola in arrivo di Vanderbilt Sara Wojdelko ha giocato a calcio al liceo nel Michigan.

Sia Hnida che Goss hanno menzionato quanto sia profondo che questo paese abbia eletto la sua prima vicepresidente donna a Kamala Harris. Ma mentre entrambe le donne hanno ascoltato i commenti di Fuller dopo la partita, il breve accenno alle sue ferite e alla sua perseveranza ha riportato alla mente i loro ricordi e tutto è tornato a casa.

Tutte e tre le donne sono molto più dei momenti per cui sono ricordate.

Goss ha detto che il suo nome è associato a uno scatto che ha scattato a Kent State. Non importa i due anni in cui ha giocato al liceo o l’attesa di un anno al college per provare. Non importa che abbia giocato per quattro anni al Kent State, passando attraverso innumerevoli allenamenti e allenamenti alle 6 del mattino e chiedendosi tutto il tempo, ne vale la pena?

Trattenne il respiro durante un cambio di coaching e non sapeva se il nuovo staff l’avrebbe abbracciata. Ha fatto morire un compagno di squadra nel sonno.

“Il mondo ha visto questo momento nel tempo, ma il viaggio per arrivare a quel momento è spesso perso”, ha detto. “È quello che so che ricorderò per sempre. Quel calcio, sebbene sia stato incredibile per me, non è il mio preferito. Sono le piccole interazioni per arrivare a quel punto”.

Hnida si ritrovò a provare gli stessi sentimenti, ma per ragioni diverse. Dopo essere diventata la prima donna a segnare punti in una partita di football FBS in New Mexico nel 2003, un anno dopo ha affermato di essere stata molestata e violentata sessualmente da un compagno di squadra all’Università del Colorado nel 2000 (ha lasciato il Colorado nel 2001 e trasferito all’UNM un anno dopo.)

“E ‘stato davvero infelice”, ha detto. “E ho davvero odiato il fatto che mi sentissi come se il mio nome fosse più riconoscibile a causa di quello che è successo al CU rispetto al fatto che ero un atleta che ha lavorato davvero duramente per uscire e fare la storia”.

Il lavoro, ha detto Hnida, è ciò che la gente dovrebbe ricordare. L’apprendimento del retroscena di Fuller e di come ha lottato per arrivare a questo punto aveva entusiasmato Hnida.

“Penso che sia una cosa tremendamente importante, specialmente quando parli di persone che sono pioniere”, ha detto. “Siamo tutti su quella barca in cui le cose accadono nella vita ed è davvero importante non sorvolare e andare alle cose belle”.

Hnida pensò a un articolo che aveva letto sabato dopo la partita di Fuller. Parlava di una ragazza del Texas il cui punto extra mancato è quasi costato alla sua squadra una partita di playoff. La ragazza era giù su se stessa dopo il suo errore ma ha dovuto scrollarselo di dosso perché con il passare del tempo è stata chiamata a tentare un canestro da 19 yard. Il calcio ha vinto la partita.

Hnida ha avuto dei flashback sulla sua esperienza di aver bloccato un punto extra nel Las Vegas Bowl del 2002. È stato devastante, ha detto, perché era così intenzionata a fare la storia ed è arrivata solo a breve.

Otto mesi dopo, ha preso a calci due punti extra contro il Texas State.

È qualcosa che tira fuori parlando ai giovani oggi.

“È così importante dire alla gente che cadiamo tutti”, ha detto. “Questa è una parte della vita. Questa è una parte della nostra carriera atletica. Si tratta di rialzarsi, non importa quante volte cadi”.

Qualunque cosa accada da qui, Fuller potrebbe essere ricordato per aver fatto un calcio d’inizio in un gelido pomeriggio di novembre. Ma la sua storia nel arrivarci, e oltre, è ciò che la definisce.